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    在太阳系中,除了八颗大的行星以外,还有成千上万颗我们肉眼看不到的小天体,它们像行星一样,沿着椭圆形的轨道不停地围绕太阳公转。
     大多数小行星是一些形状很不规则、表面粗糙、结构较松的石块。它们的质量很小,所有小行星加在一起的质量也只有地球质量的4/10000。
     最早发现的“谷神星” 、“智神星”、“婚神星”和“灶神星”是小行星中最大的四颗,被称为“四大金刚”。最大的谷神星直径约为1000千米,最小的婚神星直径约为200多千米。除去“四大金刚”外,其余的小行星就更小了,最小的小行星直径还不足1千米。在近年对小行星观测中,还发现一个有趣的现象,有些小行星竟然也有自己的卫星。

小行星Gaspra   小行星Gaspra2   小行星Ida   小行星Ida的卫星
小行星Gaspra,1991年伽利略号探测器拍摄   小行星Gaspra,伽利略号探测器拍摄   小行星Ida和它的卫星,伽利略号探测器摄于1993年8月28日   Ida的卫星,伽利略号探测器摄于1993年8月28日

    1991年以前所获的小行星数据主要是基于地面观测。1991年10月,伽利略号探测器经过951号小行星,获得了第一张高分辨率的小行星照片。1993年8月,伽利略号又飞经了243号小行星,使其成为第二颗被宇宙飞船访问过的小行星。1997年6月27日,近地小行星探测器(NEAR)与253号小行星擦肩而过,使得科学家们第一次能近距离观察这颗小行星。宇宙探测器经过小行星带时,发现小行星带其实非常空旷,小行星与小行星之间分隔得非常遥远。

小行星Gaspra   小行星Gaspra

1994年11月28日至12月1日哈勃望远镜拍摄的第4号小行星---灶神星系列照片,显示了全部5.34小时的自转

  小行星Toutatis,图片显示其上有浅火山,山脊和颈状谷
 
 
 
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