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爬行动物“家族进化树”
 
来源:中国科学技术信息研究所     
 
 
 
 
 
 
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鬣蜥
鬣蜥要在爬行动物进化树上“挪窝” 

    三思科学网2005年11月25日报道 许多年以来,科学家们逐渐用积累的研究发现画出了一棵枝繁叶茂的爬行动物“家族进化树”,各个爬行动物都能在这棵大树上有着自己稳定的“居所”。然而一个国际科学家小组最近完成的研究却撼动了这棵大树,许多动物可能都得被迫在树上“挪窝”,整个进化树,因而也要生出些新的“枝叶”来。

    由美国、澳大利亚、瑞士、荷兰和法国等国科学家组成的这个国际小组近日发表论文介绍说,他们通过对基因数据的分析,重新确定了蛇、蜥蜴等有鳞目爬行动物的进化时间。科学家们认为,可能整个爬行动物的“进化家族树”都要根据基因分析重新改写。

    研究人员介绍说,他们收集了有鳞目和与其亲缘最近的蚓蜥目这两个目以及19个科爬行动物的基因资料,并从蛇和蜥蜴分泌毒液的系统入手,用统计方法研究控制毒液蛋白质的9个基因的进化历史。

    基因分析显示出如下几个惊人的结果:

    一、距今一亿多年前蛇从蜥蜴家族中分化出来的时候,就带有毒腺系统。早先科学界认为,蛇的毒腺系统是它们与蜥蜴“分家”之后进化而来,而一些毒蜥蜴的毒腺系统是独自进化出的。而基因分析显示,蛇和鬣蜥、巨蜥等共同拥有的毒液基因,已有两亿年以上历史,那时恐龙才刚刚出现。也就是说最早的蛇本来都带毒腺,只不过其中一些蛇的毒腺在进化中又消失了。

    二、不少看似“无毒”的蜥蜴,实际上都带有毒液基因和毒腺,只不过毒液的作用对人类不明显而已。比如,鬣蜥就有很简单的毒腺;许多人作为宠物饲养的树巨蜥分泌的毒液,就有降血压和阻止血液凝结的作用,足以使小动物丧失知觉、流血不止。

    三、爬行动物中原先被认为很原始的鬣蜥,实际上出现的时间相当晚。早先科学界认为,鬣蜥是有鳞目爬行动物中最原始的一种,而蛇和巨蜥比较“现代”。但基因分析显示,鬣蜥亲缘最近的却是蛇和巨蜥,它们拥有同一起源的毒液基因。因此研究人员建议,将它们并为一个“有毒亚目”,而且鬣蜥在这一类爬行动物中处于较顶端的位置。

    研究人员称,过去科学界对生物的命名和分类主要依据形态特点,这造成许多难以解释的疑问,而按照基因线索溯源重建生物的分类和进化树,可能揭开进化史上的一些谜题。不过,科学界可能还需要几年时间才能接受这一新的“家族进化树”。

 

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